Vols supersoniques passagers : Boom dévoile le XB-1

Boom Technology : démonstrateur XB-1

Boom Technology a présenté mardi à Denver son démonstrateur XB-1. L’appareil servira à valider certaines technologies qui seront employées pour un futur avion de ligne supersonique, successeur du Concorde, dont la mise en service est espérée au début des années 2020.

Le XB-1 préfigure à l’échelle un tiers l’appareil que Boom ambitionne de lancer au cours de la prochaine décennie. Également dénommé « Baby Boom » , le XB-1 est un avion à deux places et aile delta mesurant environ 21 mètres de long. Il est alimenté par trois moteurs General Electric J85-21 turbojet. Le premier vol subsonique est programmé pour la fin 2017 depuis l’aéroport Centenial de Denver. Les vols supersoniques auront lieu ultérieurement depuis la base d’Edwards en Californie.

Le XB-1 est actuellement en construction et c’est une maquette grandeur nature qui a été présentée à la presse le 15 novembre. Si les essais se déroulent comme prévu, Boom poursuivra son projet : un avion de 45 sièges pouvant voler à Mach 2.2 (2.335 km/h), 10% plus rapide que le Concorde. Il pourra ainsi relier Londres à New York en 3h15 de vol. Le tout pour un tarif similaire à celui de la classe Affaires actuelle sur un vol subsonique : environ 5.000 dollars l’aller-retour.

Boom annonce des innovations dans trois domaines clés en comparaison du Concorde : l’aérodynamique, les matériaux et la propulsion. Le profil de l’aile delta sera « hautement efficient » . Le fuselage, de forme conique pour réduire la trainée, fera appel aux matériaux composites, plus adaptés à la chaleur et aux contraintes des vols supersoniques que l’aluminium employé sur le Concorde. Comme son petit frère le XB-1, l’appareil sera doté de trois moteurs, au lieu de deux prévus à l’origine du projet : ceci « permettra de réduire le bruit au décollage » et « de voler sur des routes plus directes que les bi-réacteurs » en raison de la réglementation ETOPS, explique Boom. Les moteurs capables d’alimenter économiquement et en toute sécurité des vols supersoniques passagers n’étant pas disponibles aujourd’hui, l’avionneur travaille à la conception d’un turboréacteur à double flux, sans post-combustion, « pour plus de silence et d’efficience » .

Boom indique aussi que l’appareil sera capable de décoller à pleine charge sur une piste de 2.590 mètres de long, pour opérer sur la plupart des aéroports internationaux. Le passage du mur du son s’effectuera au-dessus des océans en raison de la réglementation américaine (les États-Unis interdisent les vols supersoniques au-dessus de leur territoire). Selon Boom, il s’agit d’un handicap limité, la plupart des liaisons potentielles étant transocéaniques : sont citées, outre New York-Londres, San Francisco-Tokyo et Seattle-Shanghai. L’appareil devra cependant effectuer une escale intermédiaire pour les trajets de plus de 4.500 miles nautiques. Les passagers pourront rester à bord pendant les pleins de carburant, selon l’avionneur.

Boom commercialise son futur avion autour de 200 millions de dollars de 2016, sans les options et l’aménagement intérieur. Le prix peut sembler relativement élevé pour un appareil de 45 sièges. Mais le constructeur justifie le tarif comme étant « sensiblement moins élevé que les gros-porteurs subsoniques sur la base de la capacité (SKO) premium offerte » .

Boom prévoit une mise en service « au début des années 2020 » . Reste à savoir si ce calendrier serré pourra être tenu. D’autant plus que les obstacles ne manquent pas en termes de coûts de développement, de technologies et de certifications. En tout cas, le projet a déjà séduit le milliardaire britannique Richard Branson, qui a posé en mars 2016 une option pour les dix premiers exemplaires. Sa filiale The Spaceship Company apportera en outre un support pour l’ingénierie, la conception, la production, ou encore les essais en vol et les opérations.

Lors de la présentation du XB-1 mardi, le Denver Post a interviewé Joe Wilding, ingénieur en chef de Boom Technology, qui détaille le projet dans une vidéo (ci-après) :

Boom Technology : démonstrateur XB-1

Boom Technology : démonstrateur XB-1

Boom Technology : démonstrateur XB-1

Boom Technology : démonstrateur XB-1

Boom Technology : avion supersonique et démonstrateur XB-1

Boom Technology : avion supersonique et démonstrateur XB-1

Boom Technology : avion supersonique

Boom Technology : avion supersonique