British Airways célèbre les 40 ans du Concorde

British Airways : vol en formation de Concorde

Il y aura quarante ans demain, le Concorde réalisait son premier vol commercial et British Airways rend hommage à cet avion mythique.

Le 21 janvier 1976, le Concorde de British Airways effectuait son vol inaugural à destination de Bahrein. Celui d’Air France, mis en service le même jour, avait choisi une autre direction et s’envolait pour Rio de Janeiro, via Dakar. L’aile delta et le mince fuselage rendait la silhouette du Concorde reconnaissable entre toutes. Elle attirait les regards de ceux qui à Londres comme à Paris le voyait revenir de destinations lointaines en un temps record. Il lui fallait un peu moins de trois heures trente pour relier Londres et New York contre environ huit heures pour les avions subsoniques. C’est d’ailleurs sur cette ligne le 7 février 1996, dans le sens New York-Londres, que le Concorde a établi un record de vitesse pour la traversée de l’Atlantique par un avion civil, en deux heures, 52 minutes et 59 secondes. Vingt ans après, cette performance n’a toujours pas été égalée.

British Airways avait configuré l’avion pour 100 passagers, répartis en deux cabines, 40 à l’avant et 60 à l’arrière. A bord, le service était bien sûr à la hauteur des tarifs. La compagnie se souvient qu’au menu du vol inaugural figuraient Champagne Dom Perignon 1969, canapés de caviar et homard, filet de bœuf, salade de cœur de palmier sauce Roquefort et fraises fraîches. A cette époque, fumer dans les avions était autorisé et les clients se sont vus proposer des « havanes » . Mais le vol réservait aussi un spectacle inoubliable : Concorde volait à l’altitude de 18.000 mètres, entre la stratosphère et l’ionosphère, si bien que la courbure de la terre se révélait au travers des hublots.

British Airways donne d’autres détails : sous l’effet de la chaleur intense liée à la vitesse, le Concorde s’allongeait de 15 à 25 centimètres durant le vol. En fait, chaque élément devenait brûlant, y compris les hublots. L’avion fut utilisé à l’occasion de vols passagers pour transporter des organes humains, mais aussi des diamants et des devises.

Après 27 ans d’opérations, le Concorde de British Airways fut retiré du service le 30 août 2003 à l’issue d’un vol en provenance de la Barbade, quatre mois après celui d’Air France. Aux commandes ce jour-là, le commandant Mike Bannister, chef pilote des Concorde. Ce dernier pilote de l’ère supersonique est retourné à Heathrow cette semaine pour inspecter l’exemplaire « Alpha Bravo » qui est exposé au bout de la piste 27L.  « Il se porte comme un charme pour ses 40 ans. Je suis enchanté que des millions de gens arrivant à Heathrow puissent apercevoir l’un des grands amours de ma vie » , raconte Mike Bannister.

« Alpha Bravo » est l’un des sept exemplaires opérés par British Airways. Il est maintenu en parfait état par une nouvelle génération d’ingénieurs et techniciens qui étaient encore à l’école au moment où l’avion a été retiré du service. « Cela leur permet de faire partie de l’extraordinaire patrimoine de British Airways » , souligne Keith Rose, le directeur général de l’ingénierie chez British Airways.

Le Concorde a permis à l’aéronautique de réaliser des avancées qui se retrouvent aujourd’hui sur les deux avions les plus modernes de la flotte de British Airways : des matériaux composites semblables à ceux qui ont servi à la fabrication de l’avion supersonique sont utilisés sur le Boeing 787 Dreamliner et les systèmes hydrauliques à haute pression conçus pour le Concorde ont été adaptés pour l’Airbus A380.

Les six autres Concorde de British Airways sont exposés au Museum of Flight, à East Fortune, près d’Edimbourg (Alpha Alpha); à l’Aviation viewing park, à l’aéroport de Manchester (Alpha Charlie); à l’Intrepid Sea, Air and Space Museum de New York (Alpha Delta); à l’aéroport Grantley Adams de Bridgetown à la Barbade (Alpha Echo); au centre d’Airbus à Filton, près de Bristol (Alpha Foxtrot); et au Museum of Flight, à Seattle (Alpha Golf).

British Airways détient un huitième Concorde  (Delta Golf), mais il n’a jamais été opéré commercialement. Dernier avion d’essai, il est exposé au Brooklands Museum de Weybridge.

Le commandant Mike Bannister, ancien chef pilote des Concorde de British Airways, devant Alpha Bravo à Heathrow pour le 40e anniversaire du vol inaugural

Le commandant Mike Bannister, ancien chef pilote des Concorde de British Airways, devant Alpha Bravo à Heathrow pour le 40e anniversaire du vol inaugural

British Airways : Concorde à Boston Logan

British Airways : Concorde à Boston Logan

British Airways : Concorde

British Airways : Concorde

British Airways : Concorde au décollage

British Airways : Concorde au décollage

British Airways : Concorde au décollage

British Airways : Concorde au décollage

British Airways : cockpit du Concorde

British Airways : cockpit du Concorde

British Airways : cockpit du Concorde

British Airways : cockpit du Concorde

British Airways : hôtesses à bord du Concorde

British Airways : hôtesses à bord du Concorde

British Airways : menu à bord du Concorde

British Airways : menu à bord du Concorde

British Airways : courbure de la terre vue lors d'un vol en Concorde. Photo du commandant Mike Bannister

British Airways : courbure de la terre vue lors d’un vol en Concorde. Photo du commandant Mike Bannister

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